jeudi 25 mai 2017

“Si la Grande Pyramide a vraiment été construite pour abriter la momie du roi Khéops, on ne peut pas dire que l'idée fut une réussite” (Guide touristique Cook - XIXe s.)

La flotille des invités du vice-roi passant non loin des Pyramides de Guizeh
en novembre 1869
Texte extrait du guide Cook's tourists' handbook for Egypt, the Nile, and the Desert, édité en 1876 par Thomas Cook & Sons qui réalisèrent leur premier voyage en Égypte en 1860. “Alors que Thomas Cook, le père, avait plutôt "travaillé" sur l'Europe, l'Amérique et la Terre Sainte, son fils John Mason entrevoit le potentiel que peut représenter l'Égypte, avec sa richesse historique et sa croissante présence anglaise. Ce premier périple en terre pharaonique constitue une véritable aventure puisqu'aucune infrastructure touristique n'existe alors.” (extrait d’égyptophile)

From Ghizeh the road runs straight to the Pyramids on a broad, firm embankment, crossing the bright green cultivated land annually flooded by the fertilizing Nile waters. On the right and left the half-naked peasants are seen working on the land, with their primitive-looking implements, irrigating, ploughing, etc. (...). At length the visitor passes beyond the line of vegetation, and reaches the great ocean of desert sand, on the shore of which stand in desolation the colossal Pyramids.
Upon a rocky plateau of limestone, about forty feet above the surrounding plain, are situated the three Great Pyramids, several smaller ones, many ancient tombs, and the colossal Sphinx.
From the vast immensity of the desert landscape, and the absence of objects for comparison, the Pyramids seem scarcely larger on approaching them than when seen two or three miles off ; but when actually reached, a sense of their immensity comes over the mind with almost appalling effect. The best way to get an idea of their immense magnitude, as Zincke points out, is to stand in the centre of one side, and look up to the summit. "The eye thus travels over all the courses of stone from the very bottom to the apex, which appears literally to pierce the blue vault above. This way of looking at the Great Pyramid, perhaps, is a way which exaggerates to the eye its magnitude unfairly - makes it look Alpine in height, while it produces the strange effect just noticed.''

Un revêtement “recouvert de sculptures et d’inscriptions”

The usual process in Egyptian Pyramid building seems to have been to leave a nucleus of solid rock, and enclose it in a series of steps, formed of huge blocks of stone. Fresh series of steps were added to the outside, till the requisite dimensions were obtained. Then the steps were filled up with smooth polished stone, covered with sculptures and inscriptions. The interior chambers and passages were then used on the occasion of the sepulture of the illustrious builder, and the entrance hermetically sealed. From most of the Pvramids the outer polished stones have been removed, to furnish materials for the edifices of the Mahomedan epoch. So that now there remains in most cases the series of colossal steps up which visitors climb to the summit. Anciently each Pyramid had a temple near the base, in which divine honours were paid to the deified monarch for whom the pile was reared.
At the summit of the Pyramid is a platform about thirty feet square, from which a fine view is obtained. "There is something unutterably impressive," says a recent visitor, "steals over one's mind as one stands upon the top of that wonderful monument of ancient greatness and power. The long line of vegetation that separates the fruitful valley of the Nile from the arid desert can be traced and defined as distinctly, as far as the eye can reach (...). Along the line of this sea of sand, stretching into the far distance, a number of minor Pyramids are seen, past Old Cairo, and the site of Heliopolis, the 'city of the sun', the city called on in the 45th verse of the 41st chapter of Genesis. (...)

Intérieur de la Grande Pyramide

The Interior of the Great Pyramid was forcibly opened to view by the Caliph-el-Mamoon, a thousand years ago, in 820 A.d. He was the son of the well-known friend of our schooldays, Haroun-el-Raschid, and was incited by the hope of discovering treasure. The passage made by his workmen through the solid masonry, and leading to the true entrance to the Pyramid, is now choked up with rubbish.
At the present day the visitor enters at about forty feet from the base of the northern side, and descends by a massive vaulted gallery to a subterranean chamber, 347 feet from the entrance, and about 90 feet below the base of the Pyramid. This chamber measures 46 feet by 27 feet, and is about 11 feet in height. Mariette Bey argues that the builders of the Pyramid intended this chamber to be mistaken for the principal chamber of the Pyramid, and so serve to conceal the real resting-place of the royal mummy.
At rather more than sixty feet from the entrance, an upward passage, once carefully closed with an immense block of stone, leads towards the centre of the Pyramid. At a distance of 125 feet, it reaches what is called the Great Gallery.
At this point is the opening to what is called the Well, 191 ft. deep (communicating with the subterranean chamber above described), which was probably used for communication with various parts by the workmen in constructing the Pyramid.
Before ascending the Great Gallery, a horizontal passage is seen, 110 feet in length, leading to a chamber 18 feet by 17 feet, and 20 feet high, known as the Queen's Chamber. Mariette Bey supposes that the entrance to the Great Gallery was once hermetically sealed ; so that if successful in reaching the chamber now under notice, explorers might be led to suppose that the whole secret of the Pyramid was revealed.
But the Great Gallery, 151 feet long, 7 feet wide, and 28 feet high, with a surface of smooth polished stone, leads upwards to a vestibule once closed with immense granite portcullises.
Beyond is the King's Chamber, the chief chamber of the Pyramid, 34 feet 3 inches in length, 17 feet 1 inch broad, and 19 feet 1 inch in height. It contains the remains of a lidless sarcophagus of red granite. If the mummy of King Cheops ever rested in it, and the Pyramid was really built to guard that mummy, it cannot be said that the idea has been successfully worked out. The Pyramid is there, but the great king's remains have disappeared - how or when, none can say.
Piazzi Smith, and others who unite in his views, assert that the so-called sarcophagus is really a " coffer," designed to perpetuate a standard measure of capacity to all time, and exactly equivalent to the laver of the Hebrews, or four quarters of English measure.
Above the King's Chamber are two or three other rooms, apparently only constructed to lessen the immense weight of the upper part of the Pyramid.
What the Pyramids really were intended for, and who built them, are questions over which there has been an immense amount of argument and conjecture. Egyptologists are generally agreed that they are royal tombs, reared by successive stages, as above described, in the lifetime of the monarch, and at his death cased over with polished stone, and closed up. The Great Pyramid is assigned to Cheops by Herodotus, who tells a long story about the making of the causeway for the transfer of materials in ten years, and the building of the Pyramid in twenty more, 100,000 men being employed, and relieved at intervals of three months. Diodorus, Pliny, and others tell similar stories, but all written record of the Great Pyramid is, to say the least, doubtful. Cheops is considered to be identical with Shoofoo, third monarch of the fourth dynasty, who reigned over Egypt between twenty-four and forty-two centuries before the Christian era. The visitor must remember that the different schools of Egyptologists differ at least twenty centuries from each other in their chronological statements.

Seconde pyramide

The Second Pyramid is assigned by Herodotus to Cephrenes, the brother of Cheops. Cephrenes is considered identical with the Shafra whose name is often found on monuments. This Pyramid is 447 feet high, and has a base line of 690 feet. This Pyramid is very difficult to ascend, as towards the top the ancient polished casing still exists. If the visitor cares to see the feat, one of the Arabs will run down from the top of the Great Pyramid, and across to the Second, and ascend to its summit, all in less than ten minutes, for a trifling gratuity. The interior gallery and chamber of this Pyramid were discovered by Belzoni in 1816, but had been previously opened by Sultan Othman six centuries before.

Troisième pyramide

The Third Pyramid, that of Mycerinus, is only 203 feet in height, its base line being 333 feet. A wooden mummy case and mummy from this Pyramid are now in the British Museum. A sarcophagus, also found here, was lost at sea with the vessel that was transporting it.
The ancient story of the fair Egyptian princess, who was said to have reared this Pyramid with the fortunes of her lovers, and whose voluptuous life was celebrated by Sappho, and also the story of Rhodope, related by Strabo, are, of course, not to be taken as historic truth. Rhodope was a beautiful Greek girl, who, whilst bathing in the Nile, attracted the very birds of the air with her beauty. An eagle flew away with one of her slippers, but let it fall over Memphis. It was seen by Pharaoh, the owner was sought out, and, as the story goes, she became Queen of Egypt, and was buried in this Pyramid.
The Causeways by which the materials were brought for the construction of the First and Third Pyramids still exist, though in diminished proportions. That leading to the Great Pyramid is 83 feet in height and 32 feet broad. It was by these causeways, the smooth stones forming the outer casing of the Pyramids, were retransported by the Caliphs and Sultans in order to erect their Mosques and Palaces."

mercredi 24 mai 2017

Selon J.-R. Delaistre (XIXe s.), les pyramides d’Égypte “surchargent la terre d'un vain poids”

Texte extrait du Manuel de l'architecte et de l'ingénieur : ouvrage utile aux entrepreneurs, conducteurs de travaux, maîtres maçons, de J.-R. Delaistre, ingénieur pensionné et ancien professeur à l'Ecole Militaire de Paris (1825)
Illustration extraite de "The Land of the Pyramids", par  J. Chesnay (1884)
“... les Égyptiens peuvent être regardés comme les premiers qui aient fait de l'architecture une science et un art. Chez eux, on trouve des proportions géométriques qui assurent la solidité de la construction. Leurs lignes, que n'approuverait pas un goût sévère, sont au moins remarquables par leur régularité. Témoins ces fameuses pyramides qui ont triomphé du temps depuis quarante siècles, et dont la hardiesse de conception étonnante excite encore l'admiration. Mais, quoiqu'elles attestent que les arts étaient cultivés chez cette nation, quoi qu'elles témoignent de la science de ceux qui les ont construites, elles prouvent en même temps que le sentiment du beau, sentiment aussi délicat qu'il est exquis, seule véritable base des arts, leur était inconnu.
En effet, la perfection réelle de l’architecture est de cacher le travail de l'homme sous le charme de son ouvrage ; elle doit toujours servir à l'utilité, plaire d'autant plus qu'elle est plus commode.Tous ses ornements, tout ce qu'il y a de beau dans ses créations, doit ressortir du fond, même de ce qui lui est nécessaire. Toute autre conception, telle hardie qu'elle soit, peut bien un instant, par l’étonnement qu'elle cause, forcer une sorte d'admiration et d'éblouissement ; mais elle ne saurait longtemps plaire à l'homme civilisé qui demande à l'architecture ce qu'elle est appelée à produire, des édifices utiles à l'espèce humaine, et dont tous les matériaux révèlent d'une manière heureuse cette même utilité.
Telles ne sont pas, sans doute, les pyramides d'Égypte. À la vue de ces masses orgueilleuses, élevées par l'esclavage, pour satisfaire la bizarre présomption d'obscurs monarques, et qui surchargent la terre d'un vain poids, notre âme erre dans un vague indéfini, inexprimable ; elle est agitée de mille sensations, admirant, il est vrai, l'immense force qui les a construites, mais sans aucun mélange de reconnaissance ou de plaisir ; la pensée se reporte sur ces temps antiques, elle voit des générations entières se consumant, pendant des siècles, sur les monuments destinés à flatter l'inconcevable délire d'orgueil et les frivoles passions de superbes despotes. Nous gémissons, et après le premier tribut d'admiration arraché par ces étonnants débris d'une antiquité presque fabuleuse, revenant à des sentiments plus dignes de l'homme, nous sommes tentés de maudire la force magique et barbare qui nous les a conservés.

samedi 20 mai 2017

Les pyramides du plateau de Guizeh, placées “au rang des plus grandes entreprises de l'homme”, selon Jean-Baptiste Apollinaire Lebas (XIXe s.)

Le Français Jean-Baptiste Apollinaire Lebas (13 août 1797 - 12 janvier 1873) était ingénieur de la Marine. Il fut chargé de ramener un obélisque de Louxor et de l’ériger sur la Place de la Concorde à Paris, le 25 octobre 1836.
Le texte qui suit est extrait de l’ouvrage qu’il consacra à cette fantastique aventure humaine et technique L'obélisque de Luxor : histoire de sa translation à Paris, description des travaux auxquels il a donné lieu, 1839
photo de Francis Frith (1859)
Le 30 juillet (1831) au soir, la flottille appareilla de Boulac pour la Haute-Égypte. Nous allions enfin atteindre le but désiré ; c'est alors que, rassuré par la présence des cawas qui montaient quatre de nos bateaux, je me décidai à faire une rapide excursion jusqu'aux pyramides de Giseh.
Ces monuments, dont l'aspect est si grandiose, si imposant lorsqu'on les aperçoit des bords du fleuve, perdent de leur grandeur et de leur proportion à mesure qu'on gravit le plateau sur lequel ils sont posés. La raison en est, que leurs formes rentrantes et anguleuses les dissimulent à l'œil, et qu'après avoir traversé la zone cultivable, on ne trouve plus aucun objet qui puisse servir de termes de comparaison. Quoi qu'il en soit, le jugement s'égare en présence de ces masses régulières qui s'élèvent au milieu d'un vaste désert.
Mais si l'on énumère le nombre (203) d'assises en grosses pierres qui constituent chacun de ces immenses escaliers pyramidaux, si l'on compare la hauteur de la marche moyenne à la taille d'un homme ordinaire, si l'on réfléchit que vu à une petite distance, le sommet paraît se terminer en pointe, tandis qu'il offre en réalité une surface équivalant à quarante mètres carrés, alors toute l'attention se porte sur des dimensions insolites que l'imagination seule peut embrasser, et qui, appréciées à leur valeur positive, et réduites en chiffre, donneront pour le côté de la base 233 mètres, pour hauteur totale 146 mètres, et pour le volume 2.662.628 mètres cubes.
Nous pénétrâmes dans l'intérieur de la plus grande pyramide par une ouverture pratiquée au tiers environ de la face ouest, et formant un canal incliné. Guidés à la lueur des flambeaux à travers ces antiques retraites, nous parcourûmes, avec une admiration qui commandait parmi nous le silence et une sorte de stupéfaction, de longues galeries et deux salles, dont la plus vaste renferme un beau sarcophage. Jamais rien de si grandiose n'avait frappé mes regards, c'est un travail gigantesque qui semble dépasser les efforts humains. 

"l'antique civilisation d'une société sans rivale"
La quantité de matériaux employés à la construction des Pyramides; les difficultés que durent offrir la superposition de ces blocs, tant à l'extérieur qu'à l'intérieur, la durée, la solidité de ces masses inébranlables, aussi peu susceptibles de dégradation que les chaînes de montagnes qui limitent l'Égypte ; les cent mille ouvriers qui y travaillèrent pendant plus d'un siècle, les placent au rang des plus grandes entreprises de l'homme.
Quelle patience, quelle pratique suivie n'a-t-il pas fallu pour diriger, coordonner tant d'immenses détails ! Les Pyramides, quoi qu'on en ait dit, n'en attestent pas moins aux générations présentes, comme elles le témoigneront aux siècles à venir, l'antique civilisation d'une société sans rivale, qui a pu trouver en elle des ressources suffisantes pour faire élever ces vastes nécropoles et des hommes capables de concevoir et de réaliser un semblable projet.

vendredi 19 mai 2017

Les mérites artistique et scientifique de la Grande Pyramide, selon Amand Biéchy (XIXe s.)

Extrait de l’ouvrage Traité élémentaire d'archéologie classique, 1846, par Amand Biéchy (1813-1882).
Cet “agrégé des lycées pour l’enseignement des lettres” est également l’auteur de La Peinture chez les Égyptiens, édité en 1868.
photo d'Antonio Beato, vers 1880
Il existe aujourd'hui encore un assez grand nombre de pyramides dans toute l'Égypte ; mais les plus remarquables par leurs masses sont celles de Ghizé. Là, comme partout, elles sont divisées par groupes symétriques. Ces constructions ont besoin d'être étudiées de près pour être bien appréciées ; elles semblent diminuer de hauteur à mesure qu'on en approche, et ce n'est que lorsque l'on est parvenu à leur base, et que, levant la tête vers leur sommet, on cherche à les embrasser du regard, qu'on peut se faire une idée juste de leur masse et de leur immensité.
Le sol sur lequel repose la grande pyramide de Ghizé est un rocher élevé de près de cent pieds au-dessus du niveau des plus grandes eaux du Nil, et qui forme un solide dont on n'a point trouvé la base à une profondeur de plus de deux cents pieds. Tout autour, et au loin, s'étend le désert, où la présence de l'homme ne se manifeste que par les ossements impitoyablement exhumés de leurs tombeaux. La surface de ce rocher est creusée à une profondeur de cinq pieds huit pouces et demi : c'est dans ce creux que plonge la première assise de la pyramide.

“Bien que quarante siècles aient passé sur ce gigantesque monument, n'a-t-on remarqué en aucun point ni le plus léger écart ni la moindre dégradation”

Les autres assises, au nombre de deux cent deux, s'élèvent successivement sur cette base, et les unes au-dessus des autres, en diminuant de superficie, de manière que chaque assise supérieure laisse tout à l'entour la surface de l'assise immédiatement inférieure à découvert sur une largeur de neuf pouces et demi. La pyramide entière a quatre cent vingt-huit pieds et quelques lignes d'élévation verticale au-dessus du rocher qui porte l'assise inférieure ; mais deux assises manquent au sommet, ce qui portait la hauteur primitive de la pyramide à un peu moins de quatre cent cinquante pieds. La base du monument, qui est quadrangulaire, a sept cent seize pieds et demi de côté ; ce qui donne à la masse entière un volume d'un million quatre cent quarante-quatre mille six cent soixante-quatorze toises cubes. Malgré l'énormité d'une telle construction, le soin le plus minutieux y a présidé jusque dans les moindres détails. Chaque pierre des quatre arêtes est incrustée dans la suivante ; la pierre inférieure, creusée de deux pouces, reçoit une saillie égale de la pierre supérieure, et chaque arête est ainsi liée de toute sa hauteur ; aussi, bien que quarante siècles aient passé sur ce gigantesque monument, n'a-t-on remarqué en aucun point ni le plus léger écart ni la moindre dégradation. À ce mérite artistique la grande pyramide joint un mérite scientifique : elle est exactement orientée, et chacun de ses quatre angles fait face à l'un des quatre points cardinaux. Aujourd'hui même on ne saurait atteindre ce résultat sans de grandes difficultés. Du reste, cette orientation parfaite de la grande pyramide prouve, et ce fait est d'une grande importance pour la physique générale du globe, que, depuis la construction de cet antique monument, la position de l'axe de la terre n'a point varié d'une manière sensible. La grande pyramide est le seul monument connu qui puisse fournir matière à une semblable observation.
À quarante-cinq pieds environ de la base et au niveau de la quinzième assise, la face nord-ouest de cette pyramide est percée d'une ouverture qui donne issue à une galerie par laquelle on pénètre dans deux chambres et à un puits d'une profondeur inconnue, qui se trouvent dans l'intérieur du monument. Il y a lieu de croire que ce puits communique avec la galerie que l'on avait creusée dans et sous le sphinx qui se trouve auprès.

“Il n'y a jamais eu un seul trait d'écriture sur la grande pyramide”

Quant aux inscriptions que les historiens grecs racontent avoir vues sur la grande pyramide, et par lesquelles le roi Chéops, qui la fit construire à une époque anté-historique pour l'Égypte, aurait indiqué le nombre des ouvriers et les sommes qui avaient été employées à ce monument, ces inscriptions n'ont jamais existé : il n'y a jamais eu un seul trait d'écriture sur la grande pyramide, et le sarcophage en granit qui est déposé dans la salle supérieure du monument n'en porte pas lui-même la moindre trace. La haine ardente que Chéops et ceux qui l'imitèrent avaient allumée contre eux dans le cœur de leurs sujets, en les condamnant en masse à travailler à la construction de ces pyramides, eût suffi pour détourner ce prince et les autres rois d'y placer une telle inscription. La grande pyramide, comme toutes les autres, était un tombeau : c'est ainsi qu'à côté de la manifestation la plus éclatante de la puissance humaine se trouvait aussi celle de son néant.

La démonstration de M. de Persigny sur la fonction des pyramides

Il est juste de dire cependant que, dans un ouvrage qu'il vient de publier sur les pyramides d'Egypte, et qui excite, en ce moment, le plus vif intérêt dans le monde scientifique, un savant, M. de Persigny, assigne un autre objet à la construction des pyramides. Il y démontre, par des considérations basées sur les documents les plus récents et les plus authentiques, que la destination funéraire des pyramides est tout-à-fait accessoire ; que ces merveilleuses constructions cachent un grand problème scientifique : qu'elles ont pour fonction de garantir la vallée du Nil de l'invasion des sables du Désert. Toutes, en effet, placées, soit isolément, soit en groupes, à l'entrée des vallées qui, de la région des sables mouvants, débouchent transversalement sur la plaine du Nil, et disposées selon des lois remarquables, elles arrêtent les tourbillons sablonneux, en s'attaquant aux causes mêmes du fléau, c'est-à-dire en présentant au vent du Désert, qui s'engage dans les gorges de la montagne, de grandes surfaces capables d'en modifier la vitesse et d'en amortir assez la violence pour leur ôter la force nécessaire pour soulever les sables du Désert ; de sorte que, loin d'éterniser l'orgueil et la folie des Pharaons, les pyramides seraient, au contraire, un des plus glorieux monuments de la science et de la sagesse des Égyptiens.

jeudi 18 mai 2017

“Les savants sont loin d'être d'accord sur les usages des pyramides” (Émile With - XIXe s.)

Émile With, auteur de ce texte extrait de L'écorce terrestre : les minéraux, leur histoire et leurs usages dans les arts et métiers (1874), était ingénieur civil.
En l’absence d’informations sur cet auteur, contentons-nous de l'éloge qui lui est destiné, sous la plume de Louis Reynaud, dans la préface de l’ouvrage : “Le voyage qu'on fait avec lui, dans les profondeurs de la terre, frappe l'imagination ainsi qu'un conte des Mille et une nuits ou tout autre récit dans lequel le merveilleux entre pour la plus grande part.
illustration extraite de l'ouvrage d'Émile With
Les remblais sont quelquefois des travaux passagers. Ainsi, les pyramides des Égyptiens étaient élevées au moyen de plans inclinés en terre, qu'on prolongeait souvent de plusieurs lieues pour atteindre, sur des pentes douces, le sommet. Les esclaves y traînaient les pierres de taille destinées aux assises en maçonnerie.
Les pyramides sont les plus anciens monuments arrivés presque intacts jusqu'à nous. Elles datent de trois mille ans avant Jésus-Christ. Elles sont si nombreuses et si gigantesques que l'imagination en demeure frappée ; encore ne sait-on pas combien il y en a d'ensevelies dans les sables du désert.
À l'ouest de l'Égypte, vers le Sahara, on trouve cinq groupes de quarante pyramides, dont sept sont encore parfaitement conservées ; près du Caire, à Djizeh, sont placées les trois plus grandes, auxquelles le roi Chéops a donné son nom. Cent mille esclaves, pendant dix ans, ont tiré des montagnes de l'Arabie Pétrée les pierres nécessaires à l'édification de ces constructions colossales ; l'une d'elles a 146 mètres de hauteur.
Elles sont composées de blocs calcaires avec un retrait symétrique recouvert de pierres taillées en prismes pour former une surface unie. Les galeries intérieures sont en marbre poli, et les murs des chambres en syénite. Au centre de la base se trouve un puits par lequel on descend dans les tombeaux.
Les savants sont loin d'être d'accord sur les usages des pyramides. D'après quelques-uns, elles servaient de phares aux bateliers du Nil lors des inondations de ce fleuve biblique ; orientées astronomiquement, elles formaient les points de repère aux caravanes égarées dans les déserts du Sahara. Leur emplacement était indiqué pendant la nuit par des feux allumés à leur sommet. Les rois conquérants savaient aussi en tirer parti comme stations de signaux.
En continuant à sonder le mystère de leur destination, on vient de découvrir un manuscrit copte d'après lequel les pyramides, ou plutôt la forme pyramidale, était exclusivement affectée aux tombeaux des rois. Le nombre des bonnes ou des mauvaises actions de ces hauts personnages déterminait les dimensions de leur dernière demeure. À en juger par le mérite général de tous les hommes, il doit exister plus de petites pyramides que de grandes. Il en est effectivement ainsi ; en comptant leur nombre et en mesurant leurs dimensions, on aura le chiffre exact de la valeur morale des souverains qui ont gouverné l'Égypte, et dont les noms sont inscrits sur la base de ces curieux monuments.

mercredi 17 mai 2017

Selon Ahmed Fakhry (XXe s.), “de tous les problèmes concernant les pyramides, leur construction est le plus déconcertant”

Texte extrait de The Pyramids, Chicago, 1961
Son auteur : Ahmed Fakhry (1905-1973), égyptologue égyptien, inspecteur du service des Antiquités. Il est intervenu sur plusieurs sites : oasis du désert libyque, anciennes mines et carrières, Dahshour, Saqqarah, Guizeh...
photo de Frank Mason Good (1839-1928)
Of the problems concerning the pyramids, their construction is the most puzzling. Even the Roman writer Pliny, who condemned the pyramids as an "idle and foolish exhibition of royal wealth," found much to wonder at. "The most curious question," he wrote, "is how the stones were raised to so great a height." Probably every visitor since that time has stared up at these colossal monuments and wondered how they were built. In the Great Pyramid alone, there are over two and a quarter million stone blocks, some of them weighing seven and a half tons. The imagination is staggered by the amount of work involved, even if done with modern equipment. 

Des chefs-d’oeuvre construits avec les techniques les plus simples
And one must always bear in mind that the ancient Egyptians built these masterpieces with the simplest methods ; even the pulley was unknown in Egypt before the Roman period. Both in quarrying and building, workmen used copper chisels and possibly iron tools, as well as flint, quartz, and diorite pounders. The only additional aids were large wooden crowbars and, for transportation, wooden sledges and rollers. If any special skill has disappeared, it is that of the overseers who supervised the timing of the various operations.
However, moving blocks that weighed between eight and ten tons (and some as much as twenty-five) was not considered difficult by people who later transported the colossus of Rameses II to the Ramesseum at western Thebes. (...) Another such feat involved the granite obelisks which still stand in the temple of Karnak at Luxor, at Mataria near Cairo, at Tanis in the eastern Delta, and in many countries outside Egypt. Some of them weigh not less than 300 tons. They had to be brought from the quarries far to the south of Aswan, unloaded from barges, and set upright upon their bases in confined spaces among already existing buildings.
Indeed, the process of quarrying, transporting, and erecting these monuments was such an ordinary matter that the Egyptians did not always consider it worthy of record. Most of the information we have is based on the study of the monuments themselves, especially those left unfinished when their builders died.

Choix de la rive occidentale du Nil
In the early years of his reign, each new king was occupied with several important matters. First, there were lengthy and complex coronation ceremonies and the smoothing-out of administrative difficulties occasioned by a change in rulers. He may also have supervised construction required by his obligation to give his predecessor a good burial. Eventually, however, the king decided to build a tomb for himself and gave orders to his architects and overseers to carry out such a project. The choice of a place for a new pyramid depended on many circumstances.
The king might choose a site near the monuments of his ancestors, or he might prefer a new location. But it had to be on the western bank of the Nile overlooking the valley. This location was preferred for two reasons : the Egyptians believed that the realm of the dead lay in the west, where the sun sets ; the western plateau, especially near the ancient capital of Memphis, suits the purpose much better than other areas. It is near the cultivated land ; it rises precipitously to a height of about 200 feet ; and its surface is almost flat, with very few natural defects. Moreover, the plateau can be reached by valleys, which in ancient times were used by the laborers as ramps for moving materials. The site also had to be composed of a solid mass of rock to support the enormous weight of the projected monument. There had to be enough space around it for the various parts of the pyramid complex and for the tombs of the courtiers, whose ideal it was to be buried by special favor near the king they had served during life. Another necessity was a sufficient supply of good stone in easily accessible places.

Déroulement du chantier de construction ; choix et mise en place des matériaux
Preparations began on the day the site was chosen. The king's highest officials directly supervised the building of his pyramid, and the ruler himself came to see the progress of the work from time to time. The builders left nothing to chance. Architects worked from a plan, which usually included all the interior passages and chambers, although some were hewn out afterward from the solid mass of masonry. The overseers calculated exactly what they needed ; gangs of stonecutters (each with its own name) began to cut stone to measure. Most of the stone used in the pyramids was limestone from the immediate vicinity. Certain parts, such as the lining for the passages and chambers, required a better kind of limestone, also quarried near Memphis. The casing was almost invariably of fine white limestone from quarries at Tura, on the eastern bank of the Nile, a little south of modern Cairo. Expeditions also went to Aswan for granite, and to other specially selected quarries.
Meanwhile, architects fixed the exact position of the pyramid. A pyramid was generally built with the sides facing the four cardinal points, possibly so that the entrance, on the north, would be toward the North Star. This orientation would not have been difficult, because the Egyptians had enough knowledge of astronomy to evolve a workable calendar at an early stage of their civilization. Next came the task of leveling the site. It has been suggested that this could easily have been done by erecting dikes around the proposed area and filling it with water. However, all the elevated parts did not have to be removed, because some could be included in the building itself.
Workers would then begin cutting the substructure of the pyramid. The best example of this stage of the work is the unfinished monument of King Neb-ka at Zawiet el Aryan, between Giza and Abusir, where one can see the descending passage, the excavation for the burial chamber with its floor of granite blocks, and the granite sarcophagus. (It is significant that the sarcophagus was put in place at this early stage.) Meanwhile, workers had built ramps from the valley, where the quarries lay, to the plateau. Stones quarried across the river or in remote regions had been carried on barges along the Nile and deposited on the shore nearest the pyramid. Now the actual transportation could begin.
La construction des rampes était un chantier presque aussi grand que celui de la construction de la pyramide elle-même
Workmen smoothed the sides of the stone blocks very carefully and laid them in place with a thin layer of mortar. After the workmen had laid the first few courses of masonry, it would have been impossible to proceed on the work without a new arrangement - something to enable the builders to reach the higher courses. From the monuments which have been left unfinished, we are quite certain that ramps of earth and rubble served this purpose. Brick retaining walls held the rubble in place, and the whole structure was removed when the work was finished. The recent discoveries at Saqqara show that such ramps were built around the Unfinished Step Pyramid, and, because it was not completed, they are still there. We may presume that the Egyptians also used this method of construction in building the true pyramids. Building the ramps was almost as great a task as building the pyramid itself. Specialists have discussed the problem in great detail ; they offer various suggestions, but most agree that no pyramid was ever built without ramps. The pyramid may have been cased from the bottom upward as the work proceeded, or from the top downward, when the monument was completed and the ramps were being removed. Both methods are possible. Judging from the construction of some of the mastabas, it is more reasonable to suppose that workmen put the casing in place as they went along, and dressed the surfaces down when demolishing the ramps.
Such work could never be done in a few years. The only record of the time necessary to build a pyramid is that left by Herodotus. He mentions that it took thirty years to construct the pyramid of Khufu, of which ten were spent in building the causeway and cutting the substructures.
Herodotus gives the number of workmen as 100.000, and says that they were changed every three months. When we examine the pyramid, and if we accept his figure for laborers, we must conclude that the completion of such a monument by ancient methods can hardly have taken less time or effort.
The now silent ruins of the pyramids and their temples were thus once crowded with priests bringing offerings to the dead kings. Today we see nothing but stone, debris, and occasional walls. But once the pyramids, with their dazzling white casings, illuminated the whole neighborhood, the splendid temples were complete, and their halls resounded to the hymns and prayers of the venerable priests, grave and dignified in their white robes. The altars were heaped with offerings and covered with flowers, and the perfume of incense added to the sacred atmosphere. But, even though the prayers are no longer heard and the walls no longer echo to the chanting of the priests, paintings and inscriptions buried deep within the tombs and temples bear witness to the bustling activity silenced by the centuries.

mardi 16 mai 2017

Adrien Corbin-Mangoux (XIXe s.), devant le spectacle des pyramides : "Ma pensée est demeurée froide et attristée"

Un texte extrait de Inauguration des eaux du Nil à Suez (1864).
Son auteur : Adrien François Corbin de Mangoux (1794-1871), substitut du roi à Bourges, oncle de Ferdinand de Lesseps, membre du conseil d’administration du canal de Suez.
Illustration extraite de L'Égypte. Vues photographiques,
d'Auguste Rosalie Bisson(1826-1900)
Un cheïk arabe, de la connaissance de notre guide, nous offrit de nous escorter jusqu'aux pyramides ; son père avait connu, nous dit-il, le général Bonaparte. Comment refuser une pareille offre ? Ce chef du désert pouvait nous être utile ; ce n'était, dans tous les cas, qu'un bacchis de plus à distribuer à notre retour. Nous partîmes donc avec le cheïk et nous n'eûmes pas lieu de le regretter, car il connaissait parfaitement la route.

L'orgueil sépulcral des Pharaons
Enfin nous aperçûmes les pyramides. Après tout ce qu'on a dit de ces grandes constructions pharaoniques, de l'imposant effet qu'elles ont produit sur certains voyageurs, il faut du courage, je l'avoue, beaucoup de courage pour déclarer, comme je le fais, la main sur la conscience, que je n'ai jamais éprouvé, dans mes nombreuses pérégrinations à travers les deux mondes, un désappointement plus complet, je dirai plus affligeant, qu'en présence de ces célèbres entassements de pierres, si éloquemment interpellés par le général Bonaparte, avant la bataille qui porte leur nom. Je les ai contemplées longtemps avec tristesse, mais avec un vif, un ardent désir de m'incliner comme tant d'autres, devant leur majesté séculaire ; je me suis reporté, par la pensée, aux temps reculés, où elles furent construites par l'orgueil sépulcral des Pharaons, et ma pensée, tout en admettant, sans conteste, le grand intérêt archéologique de ces montagnes de pierres, arrosées jadis de la sueur et du sang de tant de malheureux, ma pensée, dis-je, est demeurée froide et attristée, comme elle l'est toujours en présence d'un champ de bataille, où le vainqueur a pu acquérir quelque gloire, mais où l'humanité a eu tant à souffrir ! Plus de trois millions d'hommes ont été condamnés, pendant trente ans, à élever laborieusement la plus grande des pyramides et plus d'un million sont morts à la peine ! Plus d'un million trois cent mille mètres cubes de pierres et de maçonnerie ont été employés à la construction de ce gigantesque tombeau, qui ne renferme même plus aujourd'hui les tristes dépouilles du chef tout-puissant de la quatrième dynastie, ou plutôt de l'implacable despote, qui n'a pas craint de reposer sur une terre rouge encore du sang d'un million de ses sujets ! L'histoire rapporte que le peuple, qui souffre, mais n'oublie pas, fit lui-même, après la mort de Chéops, justice de tant de cruautés, en violant son tombeau et jetant ses cendres au vent !
Ces pyramides, si vantées, n'apparaissent d'ailleurs, je le déclare hautement, que comme un point dans l'immensité du désert, qui lui du moins est beau, majestueux et solennel, comme tout ce qui sort de la main de Dieu !
Ah ! j'aime bien mieux ce grand sphinx, enseveli dans le sable jusqu'au poitrail, dont le regard triste et sévère semble condamner, quoique préposé à leur garde, ces fastueux monuments de la vanité humaine, descendant du trône dans la tombe et toujours s'imposant, pendant la mort, comme pendant la vie !


Un “véritable labyrinthe pétrifié”
Mais pénétrons dans l'intérieur de la grande pyramide, car puisque j'en ai parlé, je dois la faire connaître telle qu'elle m'est apparue, sous tous les aspects.
L'entrée de la chambre mortuaire du roi Chéops est à trois ou quatre mètres du sol, mais elle est tellement étroite, tellement déprimée, qu'on est obligé de se courber en deux pour y pénétrer ; on glisse d'abord sur une pente très rapide de granit ; parvenu au fond de ce premier précipice, où l'on commence à perdre la respiration, l'on doit faire un brusque mouvement à droite et alors commence la plus pénible des ascensions sur des corniches de marbre, où l'on peut à peine poser le pied, et sur des degrés de granit, tellement usés par le temps qu'on ne saurait s'y maintenir sans le secours de deux Arabes ou Bédouins, qui vous tirent par devant, vous poussent par derrière ; vous crient, à chaque instant, de baisser la tête ; vous entraînent à droite, à gauche, dans tous les sens, à travers ce véritable labyrinthe pétrifié ; vous annoncent en passant (car on est dans la plus complète obscurité), que vous avez sous les pieds un puits qui a autant de profondeur que la pyramide qui le recouvre a (...) près de 480 pieds (de hauteur).

Le sarcophage de Chéops
Enfin, on parvient, tout en nage et respirant à peine, dans la grande chambre mortuaire, triste caveau de marbre et de granit, dont on peut à peine apprécier les dimensions, malgré les nombreuses lumières portées par les guides. Le sarcophage du roi Chéops est là, vide et béant, devant vous. Il a été violé par la colère du peuple, ou par quelque obscur conquérant. À quoi donc ont servi les treize cent mille mètres cubes de maçonnerie qui le recouvraient et les trois millions d'hommes qui ont travaillé, pendant 30 ans, à préserver les orgueilleuses dépouilles de cet ambitieux Pharaon ? Mais quittons bien vite, m'écriai-je, ces tristes lieux. De l'air, du soleil, mon Dieu ! Je meurs ici, suffoqué et presque indigné contre ces sombres voûtes, complices du plus scandaleux abus de la force ! Nous redescendîmes donc ces pentes mortuaires avec la rapidité de la flèche, ou d'un malheureux qui fuit devant une bête féroce. et une fois dehors, nous jurâmes de ne plus y rentrer jamais.

L’ “incontestable intérêt archéologique et monumental” des pyramides
Et maintenant que j'ai osé dire ma pensée, toute ma pensée sur les pyramides, je déclare de nouveau que je suis loin de contester leur incontestable intérêt archéologique et monumental. Ces grandes pages de granit ont pu seules nous apporter, à travers quarante siècles, de sombres mais importantes traditions pharaoniques, dont j'apprécie toute la valeur relative, sans en admirer l'aspect. Quoi de plus précieux en effet et souvent de plus abrupte, dans la forme, que ces vieilles chroniques, qui nous révèlent tout un passé, sans histoire, ou plutôt sans un de ces admirables historiens, qui, comme Thucydide, Tacite et Bossuet, peignent et racontent si bien, et dont le style magistral, le jugement si sûr et si profond donnent aux faits, déjà si éloquents par eux-mêmes, toute l'éloquence d'un grand et beau drame en action ? Ainsi ces pyramides, antiques annales d'un des plus puissants empires qui aient marqué dans l'histoire du monde, elles n'offrent à notre esprit que l'aride, mais incontestable intérêt d'une gigantesque chronologie.

Contradiction apportée à la théorie de Fialin de Persigny
Parlerai-je de l'opinion de quelques ingénieux archéologues, qui, ne pouvant justifier la colossale inutilité des pyramides, leur ont supposé une destination que rien ne confirme d'ailleurs, quand on a été sur les lieux mêmes et qu'on s'est bien rendu compte de leur véritable situation à l'égard du désert ? En effet, comment la vallée du Nil aurait-elle pu être garantie de l'invasion des sables du désert occidental par deux seuls groupes de pyramides aussi distancées que le sont celles de Gizeh et de Sakkarah ? Plus de douze kilomètres les séparent ; tous les sables du Sahara égyptien n'auraient-ils pas pu pénétrer par une si large brèche et tout envahir devant eux ?
Et puis des pyramides de Gizeh jusqu'à Alexandrie, autre grande brèche de plus de cent vingt kilomètres, complètement ouverte au subtil et terrible envahisseur, auquel on a bien gratuitement opposé des barrières imaginaires. Mais qu'on se rassure, les tempêtes de sable n'ont jamais franchi le Nil, le simoun, ce vent impétueux qui soulève à l'ouest des pyramides des trombes de sables errants, si redoutées des caravanes, et qui ont manqué, autrefois, d'ensevelir toute l'armée d'Alexandre, n'a heureusement jamais soufflé dans la vallée du Nil, proprement dite. Autrement l'Égypte n'existerait plus depuis longtemps ! Mais, me demandera-t-on, sans doute, pourquoi le simoun respecte-t-il ainsi la vallée du Nil ?
Ne pouvant expliquer ce grand phénomène naturel, je réponds sans hésiter : C'est parce que Dieu a dit aux sables du désert, comme aux flots de la mer, vous n'irez pas plus loin !

lundi 15 mai 2017

André Lefèvre (XIXe s.) : “Est-il possible qu'il n'y ait pas d'autres vides au-dessus et au-dessous” [des chambres de la Reine et du Roi] ?

Sur André Lefèvre
(1834-1904), auteur de ce texte extrait de Les merveilles de l'architecture (4e éd., corrigée et notablement augmentée par l'auteur), voir un autre extrait publié dans ce blog : ICI 
photo de 1878 - auteur inconnu
Sur les deux rives de son fleuve, l'Égypte antique a accumulé les templeS, les palais, les tombeaux, dont les ruines puissantes attestent encore la présence d'une grande civilisation sur la terre à l'époque où les Perses et les Grecs gardaient ensemble leurs troupeaux de bœufs au la mer Caspienne. Tout le monde a entendu parler des Pyramides “d'où quarante siècles vous contemplent”. C'est soixante qu'il fallait dire ; leur âge moyen peut être fixé à quatre mille ans avant le Christ ; on les attribue à trois rois de la quatrième dynastie, Chéops, Céphren et Mycérinus. Cent mille hommes, relevés tous les trois mois, employèrent trente ans à tailler dans le roc la tombe de Chéops et à la couvrir de cette montagne factice, qui mesure cent quarante-six mètres de haut sur deux cent trente de côté. Toute en pierres de trente pieds parfaitement ajustées, la grande Pyramide s'élève jusqu'au faîte en gradins égaux, jadis dissimulés sous un revêtement rougeâtre qu'Hérodote put voir encore, tout couvert d'inscriptions ; ses faces étaient unies comme des miroirs, et sa pointe aiguë, inabordable, semblait couper l'azur ; aujourd'hui elle est terminée par une plate-forme, œuvre du temps.
Les Pyramides, posées à deux lieues du Nil et du Caire, sur les premières assises de la chaîne libyque, encore exhaussées par leur base, dominent au loin l'horizon. On les voit de dix lieues ; elles reculent sans cesse et l'on se croit toujours à leur pied ; “enfin l'on y touche, et rien, dit Volney, ne peut exprimer la variété des sensations qu'on y éprouve. La hauteur de leur sommet, la rapidité de leur pente, l'ampleur de leur surface, le poids de leur assiette, la mémoire du temps qu'elles ont coûté, l'idée que ces immenses rochers sont l'ouvrage de l'homme si petit et si faible, qui rampe à leurs pieds : tout saisit à la fois et le cœur et l'esprit d'étonnement, de terreur, d'humiliation, d'admiration, de respect.”

"L'attente est dépassée par le spectacle"
Si l'impression est déjà grande au pied de la pyramide, lorsque le spectateur, face à face avec cette masse énorme, voit les angles et le sommet échapper à sa vue, c'est seulement à la cime qu'on prend une juste idée de l'ensemble et que l'attente est dépassée par le spectacle. De là, on verrait à douze lieues de distance, si la vue pouvait y atteindre. Une pierre lancée du faîte avec la plus grande force ne tombe qu'à grand-peine à la base ; une illusion d'optique l'éloigne considérablement au début de la course et' l'on s'attend à la voir tomber très loin ; mais bientôt l'œil qui la suit croit la voir revenir à lui, décrivant une courbe rentrante.
L'intérieur de la grande Pyramide semble plein. On n'y a encore découvert qu'une longue galerie, plus petite en proportion que le travail d'une taupe sous un sillon.
Une ouverture imperceptible, placée à quatorze mètres et demi au-dessus de la base, donne accès dans une suite de couloirs obscurs. Notons en passant une inscription française qui rappelle notre expédition d'Égypte. Le trajet est long et périlleux, la chaleur extrême, l'air épais et étouffant ; on avance le dos courbé, les pieds posés sur d'étroits rebords au-dessus d'un abîme noir. À cet affreux chemin succède une galerie basse, où l'on rampe sur une pente raide, puis un puits sans parapet et qu'il faut tourner. Enfin, poussé, tiré, plié en deux pour éviter les chocs, porté même sur de robustes épaules, on traverse la chambre dite de la Reine et l'on arrive à la salle du Roi. Le retour n'est pas moins difficile, et l'on revoit le jour, excédé, épuisé, à bout de forces.
Il est d'usage de crier dans la pièce souterraine et même d'y tirer des coups de fusil. L'écho de la Pyramide est célèbre : il répète le son jusqu'à dix fois. Il doit sa vigueur et sa pureté à la perfection des plafonds et des joints. Toute la chambre du Roi est en granit, d'un poli achevé ; on découvre les assises à grand-peine.
Le plafond est formé de neuf pierres qui doivent chacune peser vingt milliers.
Mais les deux chambres, larges de cinq à dix mètres, sont bien peu de chose pour le toit formidable qui les recouvre. Est-il possible qu'il n'y ait pas d'autres vides au-dessus et au-dessous ? Où finit cet abîme qu'on longe ? Où conduirait le puits qu'on évite, si quelque hardi chercheur s'y suspendait au bout d'une corde ?
Peut-être à cette île souterraine, où Hérodote croyait Chéops enterré à ces méandres sombres que l'imagination de Gérard de Nerval destinait à des initiations connues de Moïse et d'Orphée. Que l'on cherche encore dans les entrailles du colosse : on sait avec quel soin les Égyptiens dérobaient leur sépulture.

samedi 13 mai 2017

"Les pyramides ne furent que l'exagération monumentale, colossale et durable du tumulus" ( Ernest Feydeau - XIXe s.)

Texte extrait de Histoire des usages funèbres et des sépultures des peuples anciens, tome 1, 1856-1858.
Son auteur, Ernest Feydeau, était archéologue, écrivain, courtier en bourse et directeur de journaux français. Il est le père de l’auteur dramatique Georges Feydeau (1862-1921), connu pour ses nombreux vaudevilles.
Illustration extraite de l'ouvrage d'Ernest Feydeau (aucune mention d'auteur)
Il n'y a peut-être pas, au monde, de monuments dont la destination ait été plus contestée que celles des pyramides de l'Égypte. Ces monuments extraordinaires, les aînés de tous ceux du globe, ont eu le beau privilège d'occuper, de tout temps, la curiosité humaine, et un grand nombre d'historiens, refusant de les accepter pour des monuments funèbres, se sont en vain exercés à découvrir le mystère qu'ils croyaient enfermé dans leur sein.
Les belles découvertes des savants de notre siècle, et en particulier celles de Belzoni, de Caviglia et de Perring, entreprises toutes trois aux frais de voyageurs anglais, nous permettent heureusement de passer sans nous arrêter sur ces nombreuses hypothèses. La pyramide fut le premier mode inventé par les Égyptiens pour préserver les dépouilles humaines des violateurs. Ce mode dérivait logiquement de la forme universelle adoptée par les premiers hommes pour inhumer les corps de leurs semblables, et des dogmes particuliers à l'Égypte sur la seconde vie.
On peut certainement affirmer que le tumulus, la butte de terre amoncelée sur un corps, mode de sépulture primitif que nous retrouverons chez tous les peuples barbares, servit de modèle aux pyramides. Les pyramides ne furent que l'exagération monumentale, colossale et durable du tumulus. La civilisation vigoureuse de l'aîné des peuples put seule enfanter une si prodigieuse exagération ; elle la porta si loin qu'elle laissa de beaucoup en arrière tous les monuments passés et présents du monde.
Cette civilisation débuta par un tel coup de maître qu'aucune autre depuis, n'essaya même de l'imiter.

Les pyramides étaient les tombeaux des rois Memphites. Celles de Dachour et de Sakkarah, les plus anciennes, appartiennent aux Pharaons de la IIle dynastie ; celles de Gizeh, les plus vastes, sont les tombeaux des trois premiers rois de la IVe dynastie.
Autour de ces dernières s'élèvent les pyramides plus petites qui ont servi aux princes et aux grands fonctionnaires de la famille de ces anciens rois.

"Ces monuments, en vertu de leur mode de construction, étaient terminés dès qu'on avait édifié la chambre sépulcrale et groupé cinq blocs de pierre autour d'elle"
Voici quel était l'admirable système de construction employé pour édifier ces monuments.
Dès qu'un roi montait sur le trône, on s'occupait immédiatement de la construction de son tombeau. On y travaillait tant qu'il vivait. La durée seule du règne des rois explique donc les dimensions de leurs tombes : le plus long règne, et non le plus brillant, obtenait le monument le plus gigantesque ; le règne le plus court se contentait du monument le plus humble. Par un miracle d'art qu'on n'a jamais tenté d'imiter depuis, ces monuments, en vertu de leur mode de construction, n'étaient jamais terminés, ou plutôt ils l'étaient toujours, dès qu'on avait édifié la chambre sépulcrale et groupé cinq blocs de pierre autour d'elle. On pouvait donc les prolonger indéfiniment ou suspendre les travaux à heure dite : le monument, plus ou moins vaste, était toujours complet.
On pratiquait d'abord dans le roc un long couloir aboutissant à une chambre qui devait servir à renfermer le sarcophage. En même temps, on élevait au-dessus un massif carré dans lequel on englobait souvent une certaine partie du sol pour épargner la besogne aux ouvriers. Le sommet de ce massif primitif, ou plutôt de ce noyau, se trouvait juste dans l'axe de la chambre sépulcrale. Ce noyau pyramidal, cet embryon se développait alors, et s'étendait chaque jour et peu à peu, durant tout le règne du Pharaon, croissant simultanément en hauteur, en largeur et en épaisseur, car on élargissait la base en même temps qu'on entassait des blocs sur les derniers gradins.

"Les degrés, à mesure qu'ils croissaient en nombre, servaient de points d'appui pour l'élévation et la pose des matériaux."
Au bout de quelques années, cette masse qui exigeait un plus grand nombre d'ouvriers, à mesure qu'elle augmentait de volume, formait déjà une pyramide à degrés qu'on pouvait revêtir immédiatement de son enduit, si la mort du roi arrêtait les travaux, ou augmenter progressivement en superposant de nouvelles assises, et en élargissant la base, de manière à conserver toujours au monument sa forme pyramidale. Les degrés, à mesure qu'ils croissaient en nombre, servaient de points d'appui pour l'élévation et la pose des matériaux. Il n'y avait donc pas de raison pour que le monument fût jamais arrêté dans sa croissance. On aurait pu bâtir des pyramides dix fois plus hautes que la plus haute qu'on connaisse.
Elle eût été tout aussi solide ; elle eût tout autant duré. N'est-ce pas là l'image de cette ingénieuse et colossale Babel dont le Seigneur ne put arrêter la marche envahissante qu'en frappant ses hardis constructeurs de la confusion des langues?

"Pour édifier ce tombeau, les Égyptiens qui ne pouvaient s'inspirer d'aucun modèle, n'employaient que le plan incliné, le levier et le rouleau"
Le roi mort, on arrêtait immédiatement les travaux d'agrandissement. Pendant la durée de l'embaumement et du deuil, on procédait à l'achèvement et au perfectionnement du sépulcre. On couvrait les gradins d'un revêtement dont les pierres étaient également disposées en degrés, et superposées de la base au sommet. Puis alors, commençant par le sommet, on abattait l'excédent de matière formé par la saillie de chaque degré, aplanissant ainsi la surface des quatre pans jusqu'à la base, de manière à obtenir des talus très lisses. Le tombeau achevé ne présentait plus que quatre surfaces planes, sans ouverture apparente. Et pour édifier ce tombeau, les Égyptiens qui ne pouvaient s'inspirer d'aucun modèle, n'employaient que le plan incliné, le levier et le rouleau. L'élément le plus simple devait accomplir la plus gigantesque entreprise qu'ait enfantée l'esprit humain !

Quelques-uns de ces monuments subirent des modifications dans leurs détails, mais le plan selon lequel on les construisit ne varia jamais, dans aucun temps. Ainsi, au lieu de couches horizontales, on voit à Sakkarah des plans inclinés, mais le mode de développement revient toujours au même.

dimensions colossales
La pyramide de Chéops, dans la plaine de Gizeh, près de Memphis, la plus grande et la plus célèbre, est pourvue d'une espèce de portail au-dessous duquel s'ouvre une ouverture carrée par laquelle on descend dans l'intérieur du monument. Cette ouverture forme la bouche d'un couloir en pente qui. s'enfonce dans l'épaisseur du sol jusqu'à une salle inachevée et taillée dans le roc, juste dans l'axe du sommet de l'édifice. Au quart de sa longueur ce couloir se bifurque. La seconde galerie, s'éloignant de la première, se dirige en montant, dans l'épaisseur de la pyramide jusqu'au point d'une seconde bifurcation. Là, un couloir horizontal conduit à une salle dite improprement “de la reine”, qui, de même que la première, inachevée et creusée dans le roc, ne devait être que la chambre sépulcrale, probablement abandonnée pour construire une autre salle plus digne du monument, qui prenait, avec la longueur du règne de Chéops, des dimensions colossales.

Au point de la dernière bifurcation dont nous venons de parler, le couloir primordial continue à monter, par une pente raide, dans l'intérieur de la pyramide, mais alors sa hauteur, de un mètre quatre-vingt-deux centimètres s'élève jusqu'à vingt mètres. Formée de neuf assises dont les sept supérieures sont disposées en encorbellement, cette galerie de granit aboutit à un palier terminé par un vestibule dont la hauteur est divisée par des rainures verticales, espèces de coulisses où devaient s'engager des dalles de granit, afin de masquer l'entrée de la chambre sépulcrale.

"Lorsqu'on pénétra dans son tombeau, le couvercle du sarcophage avait été brisé et dispersé, et la momie avait disparu"
Cette chambre est toute en granit, les pierres bien appareillées, mais sans aucune décoration. Sur ses parois N. et S. deux petits canaux ascendants ont été ménagés, vraisemblablement pour l'aération du monument. Le sarcophage de granit, sans sculpture, est placé à l'extrémité de la chambre, à droite en entrant.
Au-dessus de cette chambre sont cinq petites pièces destinées à soulager le plafond de la charge de l'édifice, en ménageant au-dessus de ce plafond des vides propres à diminuer l'excessive pression de la masse supérieure.

Tel est le tombeau du pharaon Chéops qui mourut environ quatre mille ans avant J.-C. Quand on l'eut déposé dans son sarcophage de granit rose, les ouvriers, en se retirant, firent glisser les dalles dans les rainures, puis comblèrent les couloirs avec des blocs de rocher mêlés de ciment. Les explorateurs modernes furent obligés d'arracher avec le pic ces blocs qui encombraient les galeries. Précaution ingénieuse mais qui n'avait malheureusement pas garanti le pharaon du pillage, car, lorsqu'on pénétra dans son tombeau, le couvercle du sarcophage avait été brisé et dispersé, et la momie avait disparu.

La pyramide de Chéops servit de modèle à toutes les autres pyramides de l'Égypte.
Sa hauteur est de près de cent quarante mètres, la longueur de sa base atteint près de deux cent trente-trois mètres. Ses matériaux ont été si ingénieusement appareillés par un système d'arêtes rentrant les unes dans les autres, qu'il est impossible de constater sur aucun point du monument le plus léger écart ni la moindre dégradation. Elle est enfin si exactement orientée, chacun de ses quatre angles faisant face à l'un des quatre points cardinaux, que, même aujourd'hui, on tracerait difficilement une méridienne d'une aussi grande étendue sans dévier. Aucune décoration, aucune inscription n'existe sur les murs de la chambre sépulcrale qui sont parfaitement lisses, non plus que sur le sarcophage. Les pierres des cinq petites chambres pratiquées au-dessus de la salle funèbre, cependant, sont marquées du cartouche de Chéops et des signes particuliers que les ouvriers traçaient habituellement sur les matériaux en les extrayant de la carrière.

vendredi 12 mai 2017

Les pyramides témoignent, selon Édouard Marc (XIXe s.), du "caractère fatal et grave" du peuple qui les a construites

Texte extrait de l’ouvrage Les travaux publics chez les anciens et chez les modernes,1884.
Pas de renseignements disponibles sur son auteur, si ce n’est qu’il était secrétaire-adjoint de la Direction des Chemins de fer de ceinture de Paris
tableau de Pierre Henri Théodore Tetar van Elven, 1885
L'Égypte mystérieuse prouve par ses monuments imposants qui ont bravé les dévastations des siècles, par le temple de Rà, à Itsamboul, par les pyramides, combien son architecture était remarquable. (...)
Sans doute, nous sommes loin d'être insensible aux travaux prodigieux de l'Inde et de l'Égypte, qui ont eu pour but de donner aux monuments démesurés de ces nations, une forme capable de frapper l'imagination des peuples.
Tous les ouvrages des Égyptiens, en particulier, leurs pyramides, leurs hypogées merveilleux avec leur système de substruction aux parois peintes et de voûtes formant d'interminables labyrinthes, leurs temples, leurs sphinx, affirment cette recherche de l'énorme et du gigantesque. En présence de leur œuvre colossale, de leur civilisation qui persiste tout entière, malgré ses secrets presque impénétrables, on reste confondu de la puissance et de la vitalité d'un tel peuple. On se demande alors quelle force a réuni tant de milliers de bras pour transporter des masses de pierres aussi considérables, si loin de toute carrière et de tout lieu habité.
On comprend que Khéops a dû faire preuve de qualités exceptionnelles pour dominer une telle nation, au point de la contraindre à travailler aux pyramides, cent mille hommes par cent mille hommes qu'on relevait chaque trimestre. Car ces armées de travailleurs ou d'esclaves, ou souvent de vaincus, ont dû extraire des blocs énormes des carrières de la chaîne arabique.
Ils ont dû les amener toutes taillées de la Haute-Égypte, les faire descendre sur le Nil, et de là sur l'autre rive, les traîner ensuite jusqu'à la chaîne libyque.
Pour assurer l'acheminement de ces matériaux, il a été nécessaire de solidifier les sables et de construire une chaussée, à la confection de laquelle il a fallu consacrer dix années de travail. Cette opération préliminaire seule est déjà digne de remarque.
Mais il faut non moins admirer le discernement qu'a montré ce peuple pour asseoir les fondations des pyramides de Khéops, des temples d'Edfou ou de Philœ et pour employer le ciment qui lie les assises de ces édifices.
L'usage de ce ciment, semblable à nos mortiers actuels, et qui a donné à l'analyse, après deux mille ans, les proportions ordinaires, est fort judicieusement restreint à garnir les joints très précis des blocs de pierre, sans lui faire jouer un rôle plus important et sans ajouter beaucoup à la cohésion de l'ensemble.
Les Égyptiens ont, avec raison, pressenti les effets funestes que le climat sec et brûlant de leur pays n'aurait pas manqué de produire sur le durcissement et la résistance des mortiers.
La patience, le soin, le savoir avec lesquels de tels travaux, d'aussi longs transports ont été effectués, le labeur persévérant avec lequel les hiéroglyphes ont été ciselés dans ces granits, tout montre bien le caractère fatal et grave de l'Égypte. Aussi, ces mœurs et ce caractère intime se reflètent-ils dans son architecture. La ligne droite, rigide, solennelle, sans autre ornementation que des signes sculptés, indique bien la gravité religieuse de cette race que les géants de pierre, assis majestueusement à la porte de ses temples, devaient impressionner d'une façon indéfinissable.
Cette gravité immuable est son signe propre. Elle s'est incrustée sur tous les vestiges laissés par ces populations silencieuses et recueillies. Elle s'est transmise jusqu'aux générations présentes, et le fellah moderne garde encore sur sa physionomie l'impassibilité de l'esclave des Pharaons.
Certes, les œuvres des Egyptiens nous frappent !

jeudi 11 mai 2017

Ibrâhim Ibn Waçîf-Châh (fin du Xe s) : "On sait qu’il est plus aisé de détruire que de construire"

D’Ibrâhim Ibn Waçîf-Châh (fin du Xe s), l’auteur du texte reproduit ici, nous ne savons quasiment rien, sinon qu’il est l’auteur d’une Histoire de l’Égypte et de ses merveilles, rééditée dans une traduction française par Carra de Vaux, en 1984 par Sindbad (Actes Sud), sous le titre L'abrégé des Merveilles
Nous empruntons les extraits de cet auteur à Jean-Philippe Lauer, dans son ouvrage Le problème des pyramides d’Égypte (Payot, 1952), où une note précise que “le même récit se retrouve à diverses reprises dans les auteurs arabes, car les traditions recueillies par eux dérivent d’une source commune”.
par John Helffrich - 1579
Voici quelle fut la cause de l'érection des deux pyramides : Trois cents ans avant le déluge, Sourid eut un songe dans lequel il lui sembla que la terre se renversait ; les hommes s'enfuyaient droit devant eux, les étoiles tombaient et se heurtaient les unes contre les autres avec un fracas terrible ; Sourid, effrayé, ne parla à personne de ce songe, mais il fut convaincu qu'un grave événement allait se produire dans le monde. Quelques jours après, il eut un autre songe, dans lequel il lui semblait que les étoiles fixes s'abattaient sur la terre sous la forme d'oiseaux blancs et, saisissant au vol les hommes, les précipitaient entre deux montagnes qui se refermaient sur eux, et ces étoiles brillantes devenaient sombres et obscures. (....)
Alors le roi ordonna de construire les pyramides et d'y pratiquer des couloirs par où le Nil pénétrerait jusqu'à un point déterminé, puis s'écoulerait vers certaines régions de l'ouest et du Said. Il fit remplir les pyramides de talismans, de merveilles, de richesses et d'idoles ; il y fit déposer les corps des rois et, d'après ses ordres, les prêtres tracèrent sur ces monuments toutes les maximes des sages ; on écrivit donc sur tous les points possibles des pyramides, plafonds, bases, murailles, toutes les sciences familières aux Égyptiens, et l'on y dessina les figures des étoiles, on y écrivit les noms des drogues et leurs propriétés utiles et nuisibles, la science des talismans, des mathématiques, de l'architecture, toutes les sciences en un mot, et tout cela était exposé très clairement pour ceux qui connaissent leur écriture et comprennent leur langue. (...)
Quand elles [les pyramides] furent achevées, on les couvrit de haut en bas de brocart de couleur, et on institua pour elles une fête à laquelle assistèrent tous les habitants de l'Égypte. Dans la pyramide occidentale [celle de Khéphren], furent aménagés trente magasins de granit coloré, remplis de toutes sortes de richesses et d'objets divers : statues de pierres précieuses, outils de fer magnifiques, armes inoxydables, verre malléable, talismans extraordinaires, drogues simples et composées, poisons mortels. Dans la pyramide orientale [celle de Khéops], furent exécutées des chambres où étaient représentés le ciel et les étoiles, où étaient entassés ce qu'avaient fait les aïeux de Sourid en fait de statues, les parfums qu'on brûlait aux planètes, les livres qui les concernaient, le tableau des étoiles fixes et la table de leur révolution dans la suite des temps, la liste des événements des époques passées soumis à leur influence, et le moment où il faut les examiner pour connaître l'avenir, enfin tout ce qui concernait l'Égypte jusqu'à la fin des temps ; de plus, on y déposa les bassins contenant l'eau magique et autres choses semblables. Dans la pyramide peinte [celle de Mykérinos], on déposa les corps des prêtres enfermés dans des cercueils de granit noir ; avec chaque prêtre se trouvait un livre où étaient retracés les merveilles de l'art qu'il avait exercé, ses actes et sa vie, ce qui avait été fait de son temps, et ce qui avait été et sera depuis commencement jusqu'à la fin des temps ; sur chaque face des pyramides furent représentés des personnages exécutant toutes sortes de travaux et rangés d'après leur importance et leur dignité ; ces représentations étaient accompagnées de la description des métiers, des outils qui leur sont nécessaires et de tout ce qui les concerne ; aucune science ne fut négligée : toutes étaient là décrites et dessinées ; on déposa encore dans la pyramide les trésors des planètes, ce qui avait été donné aux étoiles et les trésors des prêtres, tout cela formant des sommes énormes et incalculables.
À chacune des pyramides fut assigné un gardien : la pyramide occidentale fut placée sous la garde d'une statue en mosaïque de granit ; cette statue était debout tenant à la main quelque chose comme une javeline, et coiffée d'une vipère repliée sur elle-même. Dès que quelqu'un s’approchait de la statue la vipère s’élançait sur lui, s’enroulait autour de son cou, le tuait et revenait à sa place. Le gardien de la pyramide orientale était une statue de pierre noire, tachetée de noir et de blanc, avec des yeux ouverts et brillants ; elle était assise sur un trésor et tenait une javeline. Si quelqu'un la regardait, il entendait du côté de la statue une voix effrayante qui le faisait tomber sur la face et il mourait là sans pouvoir se relever. Sur la pyramide colorée veillait une statue en pierre d'aigle (aétite), posée sur un socle de pierre semblable. Quiconque la regardait était attiré vers elle, s'y collait et ne pouvait s'en détacher qu’une fois mort. Tout cela étant achevé, les pyramides furent entourées d'esprits immatériels ; on leur égorgea des victimes, cérémonie qui devait les protéger contre quiconque voudrait les approcher, à l'exception des initiés qui auraient accompli les rites nécessaires.

Les Coptes racontent dans leurs livres que sur les flancs des pyramides est gravé un texte qui dans leur langue signifie : C’est moi Sourid, le roi qui ai élevé ces pyramides à telle et telle époque; j’en ai achevé la construction en six ans ; si quelqu'un de ceux qui viendront après moi se prétend mon égal, qu’il les détruise en six cents ans ! On sait pourtant qu’il est plus aisé  de détruire que de construire. Je les ai, après leur achèvement, recouvertes de bricart ; qu’un autre les recouvre seulement de nattes !